Me crié junto a una finca de caña de azúcar. He aquí por qué apoyo la remolacha azucarera transgénica.

A principios de los 90, viví en Barquisimeto, Venezuela, una ciudad que era conocida por la música, el arte y su verde Valle del Turbio. Este valle llevaba el nombre del Río Turbio que lo atraviesa. A lo largo del valle había hectáreas y hectáreas de granjas de caña de azúcar, y esta zona en expansión corría como una cinta verde a través de la región urbana. Desde nuestra casa, la hermosa vista parecía idílica, hasta que se cosechaba la caña de azúcar.

Para cosechar la caña de azúcar, lo que ocurría más de una vez al año, las granjas practicaban la quema controlada. Esta práctica facilita el proceso de cosecha, ya que las hojas de hierba de la caña de azúcar son afiladas. La eliminación de la hierba mediante la quema puede hacer más segura la labor de los trabajadores, que a menudo utilizan machetes para cortar las cañas. Al mismo tiempo, el proceso de quema elimina las plagas, especialmente las serpientes, que podrían dañar a los trabajadores.

Si nunca ha visto una quema controlada, es exactamente como se imagina: el humo es visible desde kilómetros de distancia y la ceniza llueve desde el cielo. Para los que vivíamos más cerca de la finca, nuestras casas se veían afectadas por cenizas de varios centímetros. Para los que estaban en el extremo opuesto de la ciudad, la ceniza era meras partículas en el aire que dejaban una capa de polvo sucio en todas las superficies.

Hoy, Barquisimeto es una ciudad de un millón de habitantes. Decenas de miles de personas más viven en el área urbana que rodea la ciudad. Dadas las luchas económicas de Venezuela y la escasez de alimentos, no sé si todavía se produce azúcar en las granjas junto a las que me crié. Pero Barquisimeto no es de ninguna manera única en su proximidad a los campos de caña de azúcar. Regiones de la India, Tailandia e islas del Caribe cultivan caña de azúcar muy cerca de las zonas urbanas. Es decir, que la quema de caña de azúcar y su impacto en la salud y el medio ambiente no son problemas insignificantes.

Sin embargo, la demanda de azúcar derivada de la caña de azúcar está en aumento debido al rechazo de los clientes al azúcar derivado de la remolacha azucarera, que a menudo está manipulada genéticamente. En 2015, Hershey’s decidió empezar a cambiar su azúcar por fuentes no transgénicas, principalmente caña de azúcar. A pesar de que el azúcar de caña o de remolacha tienen estructuras moleculares idénticas, los fabricantes de alimentos apuestan por el aumento de la demanda de fuentes no transgénicas. El azúcar procedente de la caña de azúcar parece ser un argumento de venta, que se señala con orgullo en la lista de ingredientes y en el material de marketing de muchas marcas.

Los clientes suelen seleccionar ingredientes no modificados genéticamente basándose en la idea de que son más sanos o mejores para el medio ambiente, que son razones nobles que hay que apoyar. Sin embargo, como se indica en un artículo anterior escrito con varios otros científicos, no OGM no es sinónimo de ingredientes más saludables o más sostenibles. De hecho, lo contrario puede ser cierto:.

  • La quema de la caña de azúcar, que se practica en muchas regiones del mundo, incluyendo los EE.UU., tiene impactos en la salud y el medio ambiente (ver aquí, aquí, aquí y aquí).
  • Los pesticidas utilizados con la caña de azúcar no son necesariamente mejores para los trabajadores o el medio ambiente (ver tabla elaborada por el Dr. Andrew Kniss, que resume esta información).
  • Aunque Estados Unidos produce azúcar a partir de la caña de azúcar, también importa una cantidad considerable de diferentes regiones del mundo, incluidas muchas naciones en desarrollo con posibles malas condiciones laborales.
  • Los consumidores pueden estar comprando productos no transgénicos en un intento de evitar los cultivos producidos y patentados por las grandes corporaciones agroquímicas. Sin embargo, empresas como Monsanto ofrecen semillas de caña de azúcar no transgénicas.

La remolacha azucarera transgénica en Estados Unidos es tolerante al herbicida glifosato. Esta tecnología mejoró en gran medida el cultivo de este producto. El cultivo de la remolacha azucarera también tiene sus problemas, principalmente el desarrollo de malas hierbas tolerantes a los herbicidas. Al mismo tiempo, el glifosato está muy envuelto en disputas políticas y económicas relacionadas con su seguridad. Sin embargo, este es un ámbito en el que el peso de la balanza, al menos en Estados Unidos, no está equilibrado. Si me dan a elegir entre volver a vivir junto a una granja de caña de azúcar o de remolacha azucarera, elegiré gustosamente lo segundo.

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