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Muchos de nosotros conocemos el placer de sentir asombro. Ya sea al hacer senderismo por cumbres majestuosas, al admirar grandes obras de arte o al contemplar el nacimiento de un niño, este tipo de experiencias nos llenan de asombro y desafían nuestra comprensión del mundo y de nuestro lugar en él.

Pero, aunque muchos de nosotros lo sabemos cuando lo sentimos, la ciencia no ha entendido muy bien el asombro como emoción. Aunque las investigaciones sugieren que el asombro aumenta nuestro bienestar y nos lleva a ser más altruistas y generosos, todavía no está claro por qué sería así.

Ahora un nuevo estudio arroja algo de luz sobre la función única del asombro. A través de una serie de experimentos, un equipo internacional de investigadores pudo demostrar que las experiencias de asombro disminuyen nuestro sentido de autoimportancia, creando una perspectiva de «yo pequeño» que parece ayudarnos a formar grupos sociales.

Yang Bai -investigadora de la Universidad de California, Berkeley, y una de las autoras del artículo- cree que su investigación permite comprender el propósito evolutivo del asombro. El asombro te ayuda a dejar de centrarte tanto en ti mismo y a mirar más a lo que te rodea, a otras personas y al mundo en general, dice. Y, al hacerlo, la gente buscará de forma natural un mayor compromiso social.

Cómo la cultura moldea el asombro

En el primer experimento, los participantes de China y Estados Unidos rellenaron diarios, escribiendo sobre una experiencia de asombro (si habían tenido una ese día), una experiencia de alegría (si no habían experimentado asombro) o algo que querían compartir (si no habían experimentado ninguna emoción).

Los participantes también evaluaron la intensidad con la que sentían diversas emociones positivas y negativas, como la esperanza, la gratitud, la envidia o la vergüenza, y rellenaron una rápida medida del «tamaño del yo» en la que se les pedía que eligieran un círculo que representara mejor su sentido del yo entre una serie de círculos progresivamente más grandes. (Esta medida del tamaño de uno mismo y otras habían sido validadas previamente y no estaban relacionadas con el tamaño real del cuerpo.)

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Al analizar el contenido de los diarios, los investigadores descubrieron que ambos grupos informaron de una menor autoestima tras las experiencias de asombro que de alegría, y que la autoestima estaba relacionada con el grado de asombro que sentían. Además, descubrieron que otros sentimientos positivos o negativos no afectaban a las valoraciones del tamaño propio.

Este resultado no sorprendió a Yang Bai. «Cuando experimento el asombro, siento que sólo soy una pequeña pieza de este gran mundo», dice. «Es una especie de sentido metafórico del yo que se encoge durante el asombro».

Sin embargo, resulta interesante que los elicitadores de asombro reportados fueron diferentes para los participantes chinos, quienes eligieron más experiencias que involucran a otras personas en lugar de las que involucran a la naturaleza. Además, los participantes chinos presentaban mayores efectos del asombro, es decir, que sus medidas de tamaño del yo eran significativamente más pequeñas que las de los estadounidenses que experimentaban niveles similares de asombro.

«La gente puede tener una comprensión diferente del asombro, pero el yo pequeño es el componente clave de la experiencia», dice. «Pero, debido a que las diferentes culturas proporcionan diferentes contextos, hay algunas diferencias».

A medida que el yo se encoge, nuestro mundo se expande

Para profundizar en la comprensión del asombro y el pequeño yo, Bai y sus colegas pidieron a personas al azar en dos lugares turísticos -una trampa para turistas llamada Fisherman’s Wharf en San Francisco y un mirador panorámico del valle de Yosemite- que rellenaran una breve encuesta en la que se medía cuánto asombro, alegría, orgullo, tristeza, miedo o fatiga sentían. A continuación, pidieron a las personas que hicieran un dibujo de su yo actual en ese momento, etiquetándose con la palabra «yo» y añadiendo cualquier otra cosa que quisieran añadir al dibujo.

Los resultados mostraron que las personas de Yosemite experimentaron más asombro que las de Fisherman’s Wharf, independientemente de su nacionalidad. Además, las personas que completaron los retratos en Yosemite dibujaron imágenes significativamente más pequeñas de sí mismas y etiquetas «yo» más pequeñas que las de Fisherman’s Wharf. Este yo más pequeño estaba firmemente relacionado con el sentimiento de asombro, incluso cuando se controlaban todas las demás emociones que se medían.

«Mientras nos sentimos pequeños en un momento de asombro, nos sentimos conectados con más personas o nos sentimos más cerca de los demás. Ése es el propósito del asombro, o al menos uno de sus propósitos».

-Yang Bai, Universidad de California, Berkeley

Aún así, no estaba claro si el asombro provocaba un menor sentido del yo.

Así que Bai y sus colegas llevaron a cabo un experimento de laboratorio, en el que se asignó al azar a participantes chinos y estadounidenses para que vieran un vídeo de la naturaleza inspirador o un vídeo humorístico, con animales en entornos naturales doblados con voces humanas tontas. Antes y después del vídeo, los participantes rellenaron un cuestionario que medía la autoestima, las emociones positivas y negativas y el estatus social percibido.

Los resultados mostraron que los vídeos de asombro provocaban sistemáticamente una sensación de menor tamaño del yo, pero que ese pequeño yo no equivalía a un sentimiento de menor estatus social. Esto, según Bai, puede ayudar a la gente -especialmente a los estadounidenses- a aceptar mejor la idea de que un yo pequeño puede ser positivo.

«A la gente de EE.UU. se le suele enseñar que tiene que ser independiente y depender de sí misma; por eso, puede que prefiera pensar en su yo más grande, más dominante y seguro», dice. «Pero el pequeño yo que provoca el asombro no disminuye el estatus social. Es algo exclusivo del asombro».

¿Qué tiene que ver todo esto con los colectivos sociales? Otros experimentos realizados por Bai y sus colegas ahondaron en esta cuestión.

El asombro nos mantiene unidos

Los participantes chinos y estadounidenses fueron asignados de nuevo al azar para ver un vídeo que inducía al asombro o un vídeo humorístico y luego se les indicó que dibujaran un cuadro de su círculo social actual, utilizando círculos para representar a las personas (incluidos ellos mismos) y distancias entre los círculos para representar lo cerca que se sentían de cada miembro de la red social. También rellenaron un cuestionario sobre sus emociones.

Después, los codificadores contaron el número de círculos para ver cuántas personas había en el círculo social de cada participante. A continuación, midieron el tamaño del círculo etiquetado como «yo», el tamaño medio de los círculos que representaban a los demás y la distancia media entre cada círculo de «otros» y el círculo de «yo».

Los resultados mostraron que los participantes que sentían asombro dibujaron tamaños de círculos más pequeños para el yo, como cabía esperar teniendo en cuenta otros experimentos. Sin embargo, los sentimientos de asombro no disminuyeron el tamaño medio de los otros círculos dibujados, por lo que el efecto del «yo pequeño» no hizo que todo pareciera más pequeño.

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Además, para los participantes estadounidenses llenos de asombro, el número de círculos que representaban sus lazos sociales aumentó; para los participantes chinos, la distancia media entre los círculos «otros» y «yo» disminuyó, pero el número de lazos sociales no cambió significativamente. Bai sugiere que esto puede tener que ver con las diferencias culturales: los estadounidenses son más individualistas y los chinos más colectivistas. Pero, independientemente de ello, concluye, el pequeño yo que se experimenta en el asombro está ligado a unas mejores relaciones sociales.

«Mientras nos sentimos pequeños en un momento de asombro, nos sentimos conectados con más gente o nos sentimos más cerca de los demás», dice. «Ese es el propósito del asombro, o al menos uno de sus propósitos».

En el último experimento, Bai y sus colegas analizaron el asombro y la cohesión social, comparando también los efectos del asombro frente a la vergüenza, una emoción también vinculada al «yo pequeño», aunque no de la misma manera.

Los participantes rellenaron una encuesta que incluía una medida de su tamaño personal. A continuación, se les pidió que recordaran una experiencia de asombro, vergüenza o un control neutro (concretamente, la última vez que lavaron la ropa) y que escribieran sobre ella. Después, volvieron a calificar su tamaño personal y rellenaron medidas de autoenfoque, compromiso con los demás, autoestima, estatus social y sensación de poder.

Los que escribieron sobre el asombro o la vergüenza experimentaron una disminución del tamaño de sí mismos, como se esperaba. Pero, los participantes en la condición de asombro no experimentaron una menor autoestima, estatus social o poder. En cambio, experimentaron un mayor compromiso colectivo que los que experimentaron vergüenza.

«Podemos sentirnos pequeños en respuesta a diferentes tipos de emociones; por ejemplo, cuando te sientes avergonzado, también te sentirás pequeño. Sin embargo, la pequeñez provocada por el asombro es única», dice Bai.

Espera que al difundir la idea del asombro y del yo pequeño, ayude a la gente a entender por qué necesitan más asombro en sus vidas.

«La gente puede ignorar fácilmente los beneficios de sentirse pequeño, de sentirse humilde», dice. «Pero todos sentimos la necesidad de conectar con otros seres humanos, y el asombro desempeña un papel muy importante en ello».

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