Un ex entrenador de SeaWorld levanta la tapa tras la muerte de tres ballenas

  • John Hargove fue entrenador de SeaWorld durante 14 años, dejando su trabajo en 2012
  • Ahora quiere denunciar al parque temático de San Diego por sus malas prácticas
  • El entrenador afirma que los animales se mantienen en tanques demasiado pequeños, se vuelven violentos y desarrollan enfermedades que nunca tendrían en la naturaleza
  • SeaWorld dijo que las reclamaciones son un «error de cálculo» y que están comprometidos con el bienestar

Un millar de turistas contienen la respiración mientras una orca gigante salta hacia el cielo, con el sol brillando en su suave lomo.

Como si se tratara de una audición para una película de Disney, el leviatán de dos toneladas y media realiza una elegante voltereta hacia atrás antes de aterrizar con un estruendoso chapoteo.

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Es un jueves por la tarde, pero SeaWorld en San Diego, California, está repleto de visitantes, muchos de ellos británicos, todos atraídos por la indiscutible atracción estrella: diez enormes orcas que realizan dos espectáculos diarios.

SeaWorld en San Diego, California, donde tres orcas han muerto este año. Un denunciante ha levantado la tapa

¿Quién no se sentiría conmovido por tan magnífico espectáculo de la naturaleza?

Y, sin embargo, ¿quién no se sentiría perturbado por los relatos que están surgiendo sobre cómo estas inteligentes criaturas son encarceladas lejos de la vista del público, acribilladas por enfermedades y separadas de sus familiares en lo que un antiguo entrenador de SeaWorld describió anoche como una «casa de los horrores»?

Una vez que las multitudes quemadas por el sol se han alejado, las orcas de SeaWorld son conducidas a las piscinas tras el escenario donde, con poco espacio para bucear, nadan desganadas en círculos, a menudo golpeando sus cabezas contra los lados de hormigón por aburrimiento o frustración.

O peor, como la muerte de Kasatka, enferma, la semana pasada dejó claro. ‘Eutanasiada’ tras caer incurablemente enferma en su entorno artificial, es la tercera orca de SeaWorld que muere sólo este año.

Y esto, en palabras del antiguo entrenador de Kasatka, es «una vergüenza para la humanidad».

John Hargrove, un experto de SeaWorld convertido en denunciante, está llorando mientras describe el destino de la orca a The Mail on Sunday.

«Lo que sigue ocurriendo en parques como SeaWorld es una abominación», dice.

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«Afirman que las orcas cautivas ayudan a educar a la gente, y durante años me lo creí. Pero Kasatka vivió en la miseria, en condiciones bárbaras y horribles, y murió en agonía. Vivió sus días en una casa de los horrores, y yo fui cómplice de la venta de la mentira al público».

Hargrove ya tuvo un papel central en Blackfish, un premiado documental que adquirió un estatus casi de culto tras su estreno en 2013, e hizo que las acciones y las cifras de asistencia de SeaWorld cayeran en picado.

Los espectadores se estremecieron con una horrible escena en la que se muestra a Kasatka arrastrando al entrenador Ken Peters al fondo de un tanque en 2006, casi ahogándolo.

Terror en la piscina… cuando las orcas se vuelven contra los manipuladores

Mientras las multitudes se maravillan con la naturaleza aparentemente mansa de las orcas en SeaWorld, las criaturas pueden volverse contra sus manipuladores.

En 2006, Kasatka tomó los pies del entrenador Ken Peters entre sus mandíbulas y lo llevó al fondo de la piscina antes de liberarlo.

Sufrió una fractura en el pie y heridas punzantes.

En 2010, la entrenadora Dawn Brancheau, a la derecha, sufrió la amputación de su médula espinal en un ataque mortal de una orca llamada Tilikum.

SeaWorld arremetió contra la película, calificándola de «inexacta y engañosa».

Sin embargo, ha contribuido a impulsar un creciente movimiento internacional para prohibir el cautiverio de ballenas y delfines, y Hargrove, por su parte, es inquebrantable en sus convicciones.

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«En la naturaleza, estas magníficas criaturas viven hasta los 80, 100 años», continúa. ‘Tengo que hablar porque si eso evita que una sola persona pague por ir a un parque donde las orcas son torturadas para hacer trucos de circo, entonces la muerte de Kasatka no habrá sido en vano’.

Aunque la captura de orcas salvajes ha sido prohibida por muchos países occidentales, incluido Estados Unidos, Rusia y China siguen cazándolas y atrapándolas.

En todo el mundo, 50 millones de personas visitan parques marinos con orcas cautivas.

Gracias a películas como Blackfish, SeaWorld y otros parques acuáticos se han visto obligados a cambiar – aunque el mensaje de que los cetáceos «adorables» no son mascotas aún no ha llegado al público en general, como lo demuestra la muerte innecesaria de un bebé delfín en España la semana pasada.

La nueva legislación de California impide separar a las madres de sus crías y pone fin a la cría en cautividad.

SeaWorld, que también cuenta con parques en Orlando (Florida) y San Antonio (Texas), posee 21 orcas y atrae a 10 millones de visitantes al año, entre ellos miles del Reino Unido.

Pagan hasta 75 libras para ver a las orcas hacer piruetas al ritmo de la música y «vararse» en los laterales de hormigón de la piscina.

En enero, una orca llamada Tilikum, famosa por matar a su entrenadora, murió tras una larga batalla contra una infección pulmonar.

Después, el mes pasado, Kyara, una orca de tres meses que había nacido en el marco del programa de cría del parque, ya desaparecido, murió de neumonía.

Ahora se ha anunciado que Kasatka también fue sacrificada el pasado martes. Con 41 años, tenía la mitad de la edad que podría haber vivido en el océano.

«En la naturaleza, las orcas rara vez muestran agresividad hacia los humanos. Pero perdí la cuenta de los ataques que presencié y sufrí en primera persona’, dice Hargrove.

«Me han golpeado contra el lateral de la piscina, me han agarrado por el torso y me han arrastrado hacia abajo. Me sorprende que siga vivo’.

También Kasatka se había vuelto violenta en cautividad, como demostró la película Blackfish.

«Era uno de los animales más peligrosos que conocí», continúa Hargrove, que sufrió fracturas de costillas, dedos de las manos y de los pies y fracturas faciales durante su época de entrenador.

‘Estos animales están atrapados, frustrados, infelices. Por supuesto, se desquitan con los humanos con los que entran en contacto. Estar en un tanque durante años los destroza mentalmente’

Hargrove, de 43 años, trabajó para SeaWorld durante 14 años hasta que lo dejó en 2012. Había sido amigo de Dawn Brancheau, la entrenadora asesinada por Tilikum después de que este la agarrara de la cola de caballo y la arrastrara hasta su muerte en 2010.

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Los entrenadores fueron prohibidos en el agua después de eso. Hargrove afirma que los responsables del parque se ríen de muchos de los ataques como si se tratara de un juego, o no los denuncian.

Deja de hacerte selfies, dice el hombre que intentó salvar a un delfín

Un británico que intentó rescatar a una cría de delfín aterrorizada después de que unos turistas la sacaran del mar en España para hacerse selfies ha lanzado un llamamiento a los turistas para que no posen con los mamíferos si los ven en apuros.

Alex Lawson no pudo salvar a la cría de cuatro semanas que quedó varada en aguas poco profundas frente a la localidad de Mojácar tras separarse de su madre y su manada.

«Este caso pone de manifiesto que es necesario educar más al público sobre cuál es la acción correcta a tomar si un delfín vivo se acerca a la orilla», dijo el Sr. Lawson.

«El público no debe tomarse selfies ni interactuar con el animal si está enfermo y necesita atención médica. El Sr. Lawson, voluntario de la organización benéfica Equinac, que rescata animales salvajes, se encargó de recuperar el cuerpo de la cría.

Se realizará una autopsia para determinar por qué murió el delfín.

«Intentaron explicar la muerte de Dawn como un simple malentendido, como una payasada. A Dawn le arrancaron el cuero cabelludo. Su médula espinal fue cortada. Su brazo izquierdo fue arrancado.’

Quizás no es de extrañar. Blackfish sacó a la luz cómo se obligaba a las ballenas a actuar gracias a técnicas de adiestramiento que incluían la privación de alimentos, y cómo sus crías eran retiradas a la fuerza y enviadas a otros parques (en la naturaleza, las familias de orcas permanecen unidas de por vida).

«Mastican las barras de metal que separan los recintos, rechinan los dientes en los laterales de hormigón de sus corrales de retención», dice una emocionada Hargrove.

«Se forman agujeros en los dientes y las cosas se atascan allí, causando infecciones. Solíamos taladrar los dientes, sin anestesia, para limpiar la suciedad.

«Sus ojos se cierran, sus mandíbulas tiemblan. Es obviamente doloroso.’

SeaWorld ha negado vehementemente las acusaciones de crueldad y emitió su propia declaración conmovedora la semana pasada sobre la muerte de su atracción estrella.

La entrenadora Kristi Burtis fue citada diciendo: ‘Hoy, he perdido un miembro de mi familia. Estoy agradecida por el tiempo especial que pasamos juntas y por la diferencia que ha marcado para las orcas salvajes por todo lo que hemos aprendido de ella.’

Aunque SeaWorld atribuyó oficialmente la muerte de Kasatka a una enfermedad pulmonar, Hargrove cree que fue causada por infecciones fúngicas y bacterianas provocadas por años de ser alimentada a la fuerza con antibióticos.

‘Las orcas en cautividad están constantemente enfermas. Reciben dosis diarias de antibióticos y otros medicamentos. Con el tiempo, su sistema inmunológico se rompe. Al final tenía lesiones en la cara, como un paciente con SIDA. SeaWorld nunca publicará la autopsia pero las heridas internas serán mucho peores.

‘Sufrió insoportablemente para que los niños pudieran verla hacer trucos y SeaWorld pudiera enriquecerse.

‘La gente siempre me pregunta por qué no lo dejé antes pero es como estar en una secta. Me encantaban los animales, me creí el mantra de que estábamos educando a la gente sobre estas magníficas criaturas al permitir que millones de niños y sus padres las vieran de cerca.

‘Creía que estábamos ayudando a la especie con el programa de cría en cautividad. En realidad, Kasatka era un activo corporativo que valía millones de dólares para una empresa que sólo se preocupaba por su capacidad de rendimiento y de generar dinero».

Hargrove añade: «Incluso cuando empecé a ver la realidad diaria del dolor y el sufrimiento que padecen estos animales, me quedé con ella. ¿Cómo iba a dejar a Kasatka? Pero al final supe que tenía que hablar. Es demasiado tarde para salvar a Kasatka, pero si podemos acabar con esta horrible práctica de mantener a las orcas en cautividad, podré morir en paz».

En 2006, Kasatka tomó los pies del entrenador Ken Peters entre sus mandíbulas y lo llevó al fondo de la piscina antes de liberarlo

Aunque SeaWorld admitió en su declaración de la semana pasada que Kasatka había estado «crónicamente enferma» desde 2008, Hargrove dice que la compañía optó por aumentar su carga aún más, inseminándola artificialmente en 2011.

También fue una de las reproductoras más exitosas de SeaWorld, dando a luz a Takara en 1991, Nakai en 2001, Kalia en 2004 y Makani en 2013.

Ha también señala que los calurosos estados del sur de América estaban a miles de kilómetros de casa para Kasatka, que fue capturada en la costa de Islandia en 1978.

Hargrove recuerda la muerte de dos ballenas por enfermedades transmitidas por mosquitos: la encefalitis y la enfermedad del Nilo Occidental.

«Esto se debe a que se revolcaban inmóviles cerca de la superficie de sus piscinas, algo que no ocurre en la naturaleza», dice.

Las orcas salvajes están en constante movimiento y no están expuestas a los mosquitos, que se limitan a las zonas costeras.

Le atormenta la angustia que cree que sintió Kasatka cuando le quitaron a la fuerza su primogénita Takara.

‘Takara fue arrastrada y llevada al parque de Texas. Kasatka estaba desolada. Ella vocalizó su dolor y nadó alrededor de su piscina violentamente.

‘Años después de que las separaran, le pusimos los sonidos vocales de Takara a su madre y Kasatka se volvió loca. Nunca lo perdonó ni lo olvidó.’

Hoy, Hargrove atesora una foto suya con Kasatka pero apenas se atreve a mirarla: ‘Estoy radiante. Fue antes de darme cuenta de lo malo que es todo. Me siento culpable cada día por haberla defraudado.

‘Ahora está muerta. Mi único consuelo en su muerte es que ya no está siendo explotada. Por fin está en paz.’

Anoche SeaWorld dijo: ‘Estas acusaciones son las mismas distorsiones y caracterizaciones erróneas que se han hecho y desacreditado a lo largo de los años. Nadie está más dedicado a la salud y el bienestar de nuestros animales que los veterinarios expertos y el personal de cuidado de animales que trabajan con esta familia de orcas cada día.

‘Nuestros programas y políticas de cuidado de animales están estrictamente regulados por las leyes federales de los Estados Unidos. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos supervisa a SeaWorld. Nuestro parque es inspeccionado anualmente, a menudo varias veces al año.

‘Pasamos estas inspecciones, manteniendo los más altos estándares de calidad. La Asociación de Zoológicos y Acuarios dijo que SeaWorld cumple o supera el estándar más alto de cuidado y bienestar animal de cualquier organización zoológica del mundo.’

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Información adicional: Peter Sheridan

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