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Beaucoup d’entre nous connaissent les plaisirs de l’émerveillement. Qu’il s’agisse de randonner sur des sommets majestueux, d’admirer de grandes œuvres d’art ou d’assister à la naissance d’un enfant, de telles expériences nous remplissent d’un sentiment d’émerveillement, remettant en question notre compréhension du monde et de notre place dans celui-ci.

Mais, alors que beaucoup d’entre nous le savent quand nous le ressentons, la science n’a pas très bien compris l’émerveillement en tant qu’émotion. Bien que la recherche suggère que l’émerveillement augmente notre bien-être et nous amène à être plus altruistes et généreux, on ne sait toujours pas pourquoi.

A présent, une nouvelle étude jette un peu de lumière sur la fonction unique de l’émerveillement. Grâce à une série d’expériences, une équipe internationale de chercheurs a pu montrer que les expériences de crainte diminuent notre sentiment de suffisance, créant une perspective de « petit moi » qui semble nous aider à former des groupes sociaux.

Yang Bai-un chercheur de l’Université de Californie, Berkeley, et l’un des auteurs de l’article-estime que ses recherches permettent de mieux comprendre le but évolutif de la crainte. La crainte vous aide à cesser de vous concentrer sur vous-même et à vous intéresser davantage à ce qui vous entoure, c’est-à-dire aux autres personnes et au monde en général, explique-t-elle. Et, ce faisant, les gens chercheront naturellement à s’engager davantage sur le plan social.

Comment la culture façonne la crainte

Dans la première expérience, des participants de Chine et des États-Unis ont rempli des journaux quotidiens, écrivant soit une expérience de crainte (s’ils en avaient eu une ce jour-là), une expérience de joie (s’ils n’avaient pas ressenti de crainte), ou quelque chose qu’ils voulaient partager (s’ils n’avaient ressenti aucune des deux émotions).

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En analysant le contenu des journaux intimes, les chercheurs ont constaté que les deux groupes ont rapporté une taille de soi plus petite après des expériences de crainte que de joie, et que la taille de soi était liée au degré de crainte ressentie. En outre, ils ont constaté que les autres sentiments positifs ou négatifs n’affectaient pas les évaluations de la taille de soi.

Ce résultat n’a pas surpris Yang Bai. « Lorsque je ressens de la crainte, j’ai l’impression de n’être qu’un petit morceau de ce grand monde », dit-elle. « C’est une sorte de sens métaphorique du moi qui se rétrécit pendant l’émerveillement. »

Il est intéressant de noter que les déclencheurs de l’émerveillement étaient différents pour les participants chinois, qui choisissaient davantage les expériences impliquant d’autres personnes plutôt que celles impliquant la nature. En outre, les participants chinois avaient des effets plus importants de la crainte – ce qui signifie que leurs mesures de la taille de soi étaient significativement plus petites que la taille de soi des Américains subissant des niveaux similaires de crainte.

« Les gens peuvent avoir une compréhension différente de la crainte, mais le petit soi est la composante clé de l’expérience », dit-elle. « Mais, parce que les différentes cultures fournissent des contextes différents, il y a quelques différences ».

Alors que le soi rétrécit, notre monde s’étend

Pour approfondir la compréhension de l’émerveillement et du petit soi, Bai et ses collègues ont demandé à des personnes choisies au hasard dans deux lieux touristiques – un piège à touristes appelé Fisherman’s Wharf à San Francisco et un belvédère de la vallée de Yosemite – de remplir un court questionnaire mesurant la quantité d’émerveillement, de joie, de fierté, de tristesse, de peur ou de fatigue qu’ils ressentaient. Ensuite, ils ont demandé aux personnes de faire un dessin de leur moi actuel à ce moment-là, en s’étiquetant avec le mot « moi » et en ajoutant tout ce qu’ils voulaient ajouter au dessin.

Les résultats ont montré que les personnes à Yosemite ont ressenti plus d’émerveillement que celles à Fisherman’s Wharf, quelle que soit leur nationalité. En outre, les personnes qui ont complété les portraits à Yosemite ont dessiné des images significativement plus petites d’eux-mêmes et des étiquettes « moi » plus petites que celles de Fisherman’s Wharf. Ce moi plus petit était fermement lié à un sentiment de crainte, même en contrôlant toutes les autres émotions qu’ils ont mesurées.

« Alors que nous nous sentons petits dans un moment de crainte, nous nous sentons connectés à plus de gens ou nous nous sentons plus proches des autres. C’est le but de l’émerveillement, ou du moins l’un de ses buts. »

-Yang Bai, Université de Californie, Berkeley

Pour autant, il n’était pas clair si l’émerveillement provoquait un plus petit sentiment de soi.

Alors, Bai et ses collègues ont mené une expérience en laboratoire, dans laquelle des participants chinois et américains ont été répartis au hasard pour regarder soit une vidéo de la nature inspirant la crainte, soit une vidéo humoristique, avec des animaux dans des environnements naturels doublés par des voix humaines stupides. Avant et après la vidéo, les participants ont rempli un questionnaire mesurant la taille de soi, les émotions positives et négatives, et le statut social perçu.

Les résultats ont montré que les vidéos d’awe suscitaient systématiquement un sentiment de soi plus petit, mais que ce petit soi n’était pas synonyme de sentiment de statut social inférieur. Selon Bai, cela pourrait aider les gens – en particulier les Américains, peut-être – à mieux accepter l’idée qu’un petit soi peut être positif.

« Aux États-Unis, on enseigne souvent aux gens qu’ils doivent être indépendants et ne compter que sur eux-mêmes ; ainsi, ils peuvent préférer penser à leur taille de soi comme étant plus grande – plus dominante et confiante », dit-elle. « Mais le sentiment de petitesse suscité par la crainte ne diminue pas le statut social. C’est quelque chose d’unique à la sidération. »

Qu’est-ce que tout cela a à voir avec les collectifs sociaux ? D’autres expériences menées par Bai et ses collègues ont permis d’approfondir cette question.

L’émerveillement nous rassemble

Des participants chinois et américains ont de nouveau été répartis au hasard pour regarder une vidéo d’émerveillement ou une vidéo humoristique, puis ont reçu pour instruction de dessiner un tableau de leur cercle social actuel, en utilisant des cercles pour représenter les personnes (y compris eux-mêmes) et les distances entre les cercles pour représenter la proximité qu’ils ressentaient avec chaque membre du réseau social. Ils ont également rempli un questionnaire sur leurs émotions.

Après cela, les codeurs ont compté le nombre de cercles pour voir combien de personnes faisaient partie du cercle social de chaque participant. Ensuite, ils ont mesuré la taille du cercle intitulé « moi », la taille moyenne des cercles représentant les autres, et la distance moyenne entre chaque cercle « autre » et le cercle « moi ».

Les résultats ont montré que les participants ressentant de la crainte ont dessiné des cercles de plus petite taille pour le soi, comme on pourrait s’y attendre compte tenu d’autres expériences. Cependant, les sentiments de crainte ne diminuaient pas la taille moyenne des autres cercles dessinés, de sorte que l’effet « petit-self » ne faisait pas tout paraître plus petit.

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En outre, pour les participants américains émerveillés, le nombre de cercles représentant leurs liens sociaux a augmenté ; pour les participants chinois, la distance moyenne entre les cercles « autre » et « moi » a diminué, mais le nombre de liens sociaux n’a pas changé de manière significative. Bai suggère que cela pourrait être lié à des différences culturelles – les Américains étant plus individualistes et les Chinois plus collectivistes. Mais, quoi qu’il en soit, elle conclut que le sentiment de petitesse ressenti dans l’émerveillement est lié à de meilleures relations sociales.

« Alors que nous nous sentons petits dans un moment d’émerveillement, nous nous sentons connectés à plus de personnes ou nous nous sentons plus proches des autres », dit-elle. « C’est le but de la crainte, ou du moins l’un de ses buts. »

Dans la dernière expérience, Bai et ses collègues ont examiné la crainte et la cohésion sociale, tout en comparant les effets de la crainte par rapport à la honte – une émotion également liée au « petit-self », mais pas de la même manière.

Les participants ont rempli un questionnaire qui comprenait une mesure de leur taille de soi. Ensuite, ils ont été invités à se rappeler une expérience de crainte, de honte ou de contrôle neutre (plus précisément, la dernière fois qu’ils ont fait la lessive) et à l’écrire. Après cela, ils ont à nouveau évalué leur taille de soi, et ont rempli des mesures d’auto-focalisation, d’engagement avec les autres, d’estime de soi, de statut social et de sentiment de pouvoir.

Ceux qui ont écrit sur la crainte ou la honte ont tous deux connu une diminution de la taille de soi, comme prévu. Mais, les participants dans la condition de l’awe n’ont pas connu une baisse de l’estime de soi, du statut social ou du pouvoir. Au contraire, ils ont ressenti un plus grand engagement collectif que ceux qui ont éprouvé de la honte.

« Nous pouvons nous sentir petits en réponse à différents types d’émotions – par exemple, lorsque vous vous sentez embarrassé, vous vous sentirez également petit. Cependant, la petitesse provoquée par la crainte est unique », dit Bai.

Elle espère qu’en diffusant l’idée de la crainte et du petit soi, elle aidera les gens à comprendre pourquoi ils ont besoin de plus de crainte dans leur vie.

« Les gens peuvent facilement ignorer les avantages de se sentir petit, de se sentir humble », dit-elle. « Mais, nous ressentons tous le besoin de sentir une connexion avec d’autres êtres humains, et la crainte joue un rôle très important à cet égard. »

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