L’ex addestratore di SeaWorld solleva il coperchio dopo la morte di tre balene

  • John Hargove è stato un addestratore di SeaWorld per 14 anni, lasciando il suo lavoro nel 2012
  • Ora vuole denunciare il parco a tema di San Diego per le sue pratiche scorrette
  • L’addestratore sostiene che gli animali sono tenuti in vasche che sono troppo piccole, diventano violenti e sviluppano malattie che non avrebbero mai avuto in natura
  • SeaWorld ha detto che i reclami sono un “errore di calcolo” e che sono impegnati nel benessere

Mille turisti trattengono il respiro mentre un’orca gigante salta verso il cielo, il sole che brilla sulla sua schiena liscia.

Come se facesse un provino per un film della Disney, il leviatano di due tonnellate e mezzo esegue un elegante salto mortale all’indietro prima di atterrare con un fragoroso splash.

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È un giovedì pomeriggio, ma il SeaWorld di San Diego, California, è pieno di visitatori, molti dei quali britannici, tutti attratti dalle indiscusse attrazioni principali: dieci enormi orche che si esibiscono in due spettacoli al giorno.

SeaWorld a San Diego, California, dove quest’anno sono morte tre orche. Un informatore ha sollevato il coperchio

Chi non si commuoverebbe davanti a un così magnifico spettacolo della natura?

Eppure chi non sarebbe turbato dai resoconti che stanno emergendo su come queste creature intelligenti sono imprigionate lontano dalla vista del pubblico, afflitte da malattie e separate dai loro familiari in quella che un ex addestratore di SeaWorld ieri sera ha descritto come una “casa degli orrori”?

E’ una volta che le folle bruciate dal sole si sono allontanate che le orche di SeaWorld, o orche, vengono ammassate nelle piscine dietro le quinte dove, con poco spazio per immergersi, nuotano svogliatamente in cerchio, spesso sbattendo la testa contro le pareti di cemento per noia o frustrazione.

O peggio, come la settimana scorsa la morte di Kasatka, devastata dalla malattia, ha reso chiaro. ‘Eutanizzata’ dopo essersi ammalata incurabilmente nel suo ambiente artificiale, è la terza orca di SeaWorld a morire solo quest’anno.

E questo, nelle parole schiette dell’ex addestratore di Kasatka, è “una vergogna per l’umanità”.

John Hargrove, un esperto di SeaWorld diventato informatore, è in lacrime mentre descrive il destino dell’orca al The Mail on Sunday.

“Quello che continua a succedere in parchi come SeaWorld è un abominio”, dice.

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“Sostengono che le orche in cattività aiutano ad educare le persone, e per anni ci ho creduto. Ma Kasatka ha vissuto nella miseria, in condizioni barbare e orribili, ed è morta in agonia. Ha vissuto i suoi giorni in una casa degli orrori – e sono stato complice nel vendere la bugia al pubblico”.”

Hargrove ha già avuto un ruolo centrale in Blackfish, un documentario pluripremiato che ha guadagnato uno status quasi di culto dopo la sua uscita nel 2013, e ha fatto crollare le azioni di SeaWorld e le cifre di presenza.

Gli spettatori sono stati scossi da una scena orribile in cui Kasatka viene mostrato mentre trascina l’addestratore Ken Peters sul fondo di una vasca nel 2006, quasi annegandolo.

Terrore in piscina… quando le orche si rivoltano contro i gestori

Mentre le folle si meravigliano della natura apparentemente mansueta delle orche a SeaWorld, le creature possono rivolgersi contro i loro gestori.

Nel 2006, Kasatka ha preso i piedi dell’addestratore Ken Peters nelle sue fauci e lo ha portato sul fondo della piscina prima di liberarlo.

Ha subito una frattura al piede e ferite da puntura.

Poi nel 2010, l’addestratrice Dawn Brancheau, a destra, ha avuto il suo midollo spinale reciso in un attacco fatale da un’orca chiamata Tilikum.

SeaWorld ha criticato il film, definendolo “impreciso e fuorviante”.

Tuttavia ha contribuito a guidare un crescente movimento internazionale per vietare la cattività di balene e delfini, e Hargrove, per esempio, è irremovibile nelle sue convinzioni.

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‘In natura, queste magnifiche creature vivono fino a 80, 100 anni’, continua. Devo parlare perché se questo impedisce ad una sola persona di pagare per andare in un parco dove le orche vengono torturate per eseguire trucchi da circo, allora la morte di Kasatka non sarà stata vana.”

Mentre la cattura delle orche selvatiche è stata vietata da molti paesi occidentali, compresi gli Stati Uniti, Russia e Cina continuano a cacciarle e intrappolarle.

In tutto il mondo, 50 milioni di persone visitano parchi marini con orche in cattività.

Grazie a film come Blackfish, SeaWorld e altri parchi acquatici sono stati costretti a cambiare – anche se il messaggio che i “coccolosi” cetacei non sono animali domestici deve ancora raggiungere il grande pubblico, come dimostrato dalla morte inutile di un cucciolo di delfino in Spagna la scorsa settimana.

Nuova legislazione in California significa che madri e vitelli non possono più essere separati e l’allevamento in cattività è finito.

SeaWorld, che ha anche parchi a Orlando, Florida, e San Antonio, Texas, possiede 21 orche e attrae 10 milioni di visitatori ogni anno, tra cui migliaia dal Regno Unito.

Pagano fino a 75 sterline per vedere le orche piroettare sulla musica e “spiaggiarsi” sui lati di cemento della piscina.

In gennaio, un’orca chiamata Tilikum, nota per aver ucciso la sua addestratrice, è morta dopo una lunga battaglia con un’infezione polmonare.

Poi il mese scorso, Kyara, un’orca di tre mesi nata nell’ambito dell’ormai defunto programma di allevamento del parco, è morta di polmonite.

Ora è stato annunciato che anche Kasatka è stata soppressa martedì scorso. A 41 anni, aveva la metà dell’età che avrebbe potuto vivere nell’oceano.

“In natura, le orche raramente mostrano aggressività verso gli esseri umani. Ma ho perso il conto degli attacchi a cui ho assistito e che ho subito in prima persona”, dice Hargrove.

“Sono stato sbattuto contro il lato della piscina, afferrato per il busto e trascinato giù. Sono stupito di essere ancora vivo”.

Anche Kasatka era diventata violenta in cattività, come ha dimostrato il film Blackfish.

“Era uno degli animali più pericolosi che ho incontrato”, continua Hargrove, che ha subito la rottura di costole, dita delle mani e dei piedi e fratture facciali durante il suo periodo di addestramento.

“Questi animali sono intrappolati, frustrati, infelici. Naturalmente se la prendono con gli esseri umani con cui vengono a contatto. Stare in una vasca per anni li distrugge mentalmente”

Hargrove, 43 anni, ha lavorato per SeaWorld per 14 anni fino a quando ha lasciato nel 2012. Era stato amico di Dawn Brancheau, l’addestratrice uccisa da Tilikum dopo che lui le aveva afferrato la coda di cavallo e l’aveva trascinata a morte nel 2010.

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Gli allenatori sono stati banditi dall’acqua dopo questo. Hargrove sostiene che molti degli attacchi vengono derisi come gioco dai funzionari del parco, o non segnalati affatto.

Ferma i selfies, dice l’uomo che ha cercato di salvare il delfino

Un uomo britannico che ha cercato di salvare un delfino terrorizzato dopo che i turisti lo hanno tirato fuori dal mare in Spagna per scattare selfies ha rilasciato un appello ai turisti di non posare con i mammiferi se li vedono in difficoltà.

Alex Lawson non è stato in grado di salvare il vitello femmina di quattro settimane che si è arenato in acque poco profonde al largo della località di Mojacar dopo la separazione dalla madre e dal suo branco.

“Questo caso evidenzia che ci deve essere più educazione per il pubblico su ciò che è l’azione corretta da fare se un delfino vivo si avvicina alla riva”, ha detto il signor Lawson.

“Il pubblico non dovrebbe scattare selfies, o interagire con l’animale se è malato e ha bisogno di cure mediche. Questi delfini possono essere malati, quindi non dovrebbero essere toccati.”

Il signor Lawson, che fa il volontario per l’associazione Equinac, che salva la fauna selvatica, era responsabile del recupero del corpo del vitello.

Sarà effettuata un’autopsia per stabilire perché il delfino è morto.

Hanno provato a spiegare la morte di Dawn come un semplice malinteso, come un gioco di cavalli. A Dawn è stato strappato lo scalpo. Il suo midollo spinale era stato reciso. Il suo braccio sinistro è stato strappato.”

Forse non c’è da meravigliarsi. Blackfish ha rivelato come le balene sono state costrette ad esibirsi grazie a tecniche di addestramento, tra cui la privazione di cibo, e come i loro vitelli sono stati rimossi con la forza e spediti in altri parchi (in natura, le famiglie di orche restano unite per tutta la vita).

“Masticano le barre di metallo che separano i recinti, digrignano i denti sui lati di cemento dei loro recinti”, dice un emozionato Hargrove.

“Si sviluppano dei fori nei denti e la roba si incastra lì dentro, causando infezioni. Eravamo soliti trapanare i denti, senza usare anestetici, per ripulirli.

“I loro occhi si chiudono, le loro mascelle tremano. È ovviamente doloroso.”

SeaWorld ha negato con veemenza le accuse di crudeltà e la settimana scorsa ha rilasciato una dichiarazione commovente sulla morte della sua attrazione principale.

L’addestratrice Kristi Burtis ha dichiarato: “Oggi ho perso un membro della mia famiglia. Sono grata per il tempo speciale che abbiamo avuto insieme e per la differenza che ha fatto per le orche selvatiche con tutto quello che abbiamo imparato da lei.”

Mentre SeaWorld ha ufficialmente attribuito la morte di Kasatka a una malattia polmonare, Hargrove crede che sia stata causata da infezioni fungine e batteriche portate da anni di alimentazione forzata con antibiotici.

“Le orche in cattività sono costantemente malate. Ricevono dosi giornaliere di antibiotici e altri farmaci. Alla fine il loro sistema immunitario si rompe. Alla fine aveva lesioni sul viso, come un malato di AIDS. SeaWorld non rilascerà mai l’autopsia ma le ferite interne saranno molto peggiori.

‘Ha sofferto in modo insopportabile così che i bambini potessero guardarla fare dei trucchi e SeaWorld potesse arricchirsi.

‘La gente mi chiede sempre perché non ho smesso prima ma è come essere in una setta. Amavo gli animali – ho creduto nel mantra che stavamo educando le persone su queste magnifiche creature permettendo a milioni di bambini e ai loro genitori di vederle da vicino.

“Credevo che stessimo aiutando le specie con il programma di allevamento in cattività. In realtà, Kasatka era un bene aziendale che valeva milioni di dollari per una società che si preoccupava solo della sua capacità di esibirsi e di generare denaro”.”

Hargrove aggiunge: “Anche quando ho iniziato a vedere la realtà quotidiana del dolore e della sofferenza di questi animali, sono rimasto fedele. Come potevo lasciare Kasatka? Ma alla fine ho capito che dovevo parlare. È troppo tardi per salvare Kasatka, ma se possiamo porre fine a questa orribile pratica di tenere le orche in cattività, potrò morire in pace”.

Nel 2006, Kasatka prese i piedi dell’addestratore Ken Peters tra le sue fauci e lo portò sul fondo della piscina prima di liberarlo

Mentre SeaWorld ha ammesso nella sua dichiarazione della scorsa settimana che Kasatka era “cronicamente malata” dal 2008, Hargrove dice che la compagnia ha scelto di aumentare ulteriormente il suo peso, inseminandola artificialmente nel 2011.

Era anche una delle allevatrici di maggior successo di SeaWorld, dando alla luce Takara nel 1991, Nakai nel 2001, Kalia nel 2004 e Makani nel 2013.

Ha anche sottolineato che i caldi stati del sud dell’America erano migliaia di miglia da casa per Kasatka, che è stato catturato al largo delle coste dell’Islanda nel 1978.

Hargrove ricorda la morte di due balene per malattie trasmesse dalle zanzare – encefalite e malattia del Nilo occidentale.

“Questo perché stavano sguazzando immobili vicino alla superficie delle loro vasche, cosa che non accade in natura”, dice. Le orche selvatiche sono costantemente in movimento e non sono esposte alle zanzare, che sono limitate alle zone costiere.”

È ossessionato dall’angoscia che crede che Kasatka abbia provato quando il suo primogenito Takara le è stato tolto con la forza.

“Takara fu trascinata via e portata nel parco del Texas. Kasatka era distrutta. Vocalizzava il suo dolore e nuotava violentemente nella sua piscina.

‘Anni dopo la loro separazione abbiamo fatto ascoltare i suoni vocali di Takara a sua madre e Kasatka è impazzita. Non ha mai perdonato o dimenticato”

Oggi, Hargrove fa tesoro di una sua foto con Kasatka ma riesce a malapena a guardarla: “Sono raggiante. E’ stato prima che mi rendessi conto di quanto sia tutto sbagliato. Mi sento in colpa ogni giorno per averla delusa.

“Ora è morta. La mia unica consolazione nella sua morte è che non viene più sfruttata. Finalmente è in pace.”

L’altra sera SeaWorld ha detto: “Queste accuse sono le stesse distorsioni e false rappresentazioni che sono state fatte e screditate nel corso degli anni. Nessuno è più dedito alla salute e al benessere dei nostri animali degli esperti veterinari e del personale di cura degli animali che lavorano ogni giorno con questa famiglia di orche.

‘I nostri programmi e politiche di cura degli animali sono rigorosamente regolati dalle leggi federali statunitensi. Il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti ha la supervisione di SeaWorld. Il nostro parco viene ispezionato annualmente, spesso più volte all’anno.

‘Superiamo queste ispezioni, mantenendo i più alti standard di qualità. L’Associazione degli zoo e degli acquari ha detto che SeaWorld soddisfa o supera i più alti standard di cura e benessere degli animali di qualsiasi organizzazione zoologica nel mondo.”

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Relazione supplementare: Peter Sheridan

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