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Molti di noi conoscono il piacere di provare stupore. Che si tratti di scalare vette maestose, ammirare la grande arte o guardare la nascita di un bambino, esperienze come queste ci riempiono di un senso di meraviglia, sfidando la nostra comprensione del mondo e del nostro posto in esso.

Ma, mentre molti di noi lo sanno quando lo sentono, la scienza non ha capito molto bene lo stupore come emozione. Anche se la ricerca suggerisce che la soggezione aumenta il nostro benessere e ci porta ad essere più altruisti e generosi, non è ancora chiaro perché questo sarebbe. Attraverso una serie di esperimenti, un team internazionale di ricercatori è stato in grado di dimostrare che le esperienze di soggezione diminuiscono il nostro senso di autoimportanza, creando una prospettiva di “piccolo sé” che sembra aiutarci a formare gruppi sociali.

Yang Bai, un ricercatore dell’Università della California, Berkeley, e uno degli autori dell’articolo, crede che la sua ricerca dia un’idea dello scopo evolutivo dello stupore. La soggezione ti aiuta a smettere di concentrarti così tanto su te stesso e a guardare di più a ciò che ti circonda – verso le altre persone e il mondo in generale, dice. E, facendo questo, le persone cercheranno naturalmente più impegno sociale.

Come la cultura modella la soggezione

Nel primo esperimento, i partecipanti dalla Cina e dagli Stati Uniti hanno compilato dei diari giornalieri, scrivendo un’esperienza di soggezione (se ne avevano avuta una quel giorno), un’esperienza di gioia (se non avevano provato soggezione), o qualcosa che volevano condividere (se non avevano provato nessuna delle due emozioni).

I partecipanti hanno anche misurato quanto fortemente hanno provato varie emozioni positive e negative – speranza, gratitudine, invidia o imbarazzo – e hanno compilato una rapida misura di “dimensione di sé” in cui è stato chiesto loro di scegliere un cerchio che più rappresentava il loro senso di sé da una serie di cerchi progressivamente più grandi. (Questa misura della dimensione di sé e altre erano state convalidate in precedenza e non erano collegate alle dimensioni reali del corpo).

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Analizzando il contenuto dei diari, i ricercatori hanno scoperto che entrambi i gruppi hanno riportato una minore dimensione di sé dopo esperienze di soggezione rispetto alla gioia, e che la dimensione di sé era correlata al grado di soggezione provato. Inoltre, hanno scoperto che altri sentimenti positivi o negativi non hanno influenzato le valutazioni dell’autodimensione.

Questo risultato non ha sorpreso Yang Bai. “Quando provo soggezione, mi sento come se fossi solo un piccolo pezzo di questo grande mondo”, dice. “E’ una specie di senso metaforico dell’io che si riduce durante la soggezione”.

Interessante, però, che gli stimolatori di soggezione riportati fossero diversi per i partecipanti cinesi, che hanno scelto più esperienze che coinvolgono altre persone piuttosto che quelle che coinvolgono la natura. Inoltre, i partecipanti cinesi hanno avuto maggiori effetti dalla soggezione – vale a dire, che le loro misure di self-size erano significativamente più piccole di quelle degli americani che sperimentavano livelli simili di soggezione.

“Le persone possono avere una diversa comprensione della soggezione, ma il piccolo sé è la componente chiave dell’esperienza”, dice. “Ma, poiché le diverse culture forniscono contesti diversi, ci sono alcune differenze”.

Come l’io si restringe, il nostro mondo si espande

Per approfondire la comprensione dello stupore e del piccolo io, Bai e i suoi colleghi hanno chiesto a persone a caso in due luoghi turistici – una trappola per turisti chiamata Fisherman’s Wharf a San Francisco e un belvedere panoramico della Yosemite Valley – di compilare un breve sondaggio che misura quanto stupore, gioia, orgoglio, tristezza, paura o fatica hanno provato. Poi, hanno chiesto alle persone di fare un disegno del loro sé attuale in quel momento, etichettandosi con la parola “me” e aggiungendo qualsiasi altra cosa volessero aggiungere al disegno.

I risultati hanno mostrato che le persone in Yosemite hanno provato più stupore di quelle in Fisherman’s Wharf, indipendentemente dalla nazionalità. Inoltre, le persone che hanno completato i ritratti nello Yosemite hanno disegnato immagini significativamente più piccole di se stessi e più piccole etichette “me” rispetto a quelle del Fisherman’s Wharf. Questo io più piccolo era saldamente collegato al sentimento di soggezione, anche quando si controllano tutte le altre emozioni misurate.

“Mentre ci sentiamo piccoli in un momento di soggezione, ci sentiamo collegati a più persone o ci sentiamo più vicini agli altri. Questo è lo scopo della soggezione, o almeno uno dei suoi scopi.”

-Yang Bai, Università della California, Berkeley

Ancora, non era chiaro se la soggezione causasse un minore senso di sé.

Così, Bai e colleghi hanno condotto un esperimento di laboratorio, in cui i partecipanti cinesi e americani sono stati assegnati a caso a guardare un video della natura che incuteva timore o un video umoristico, con animali in ambienti naturali doppiati con voci umane stupide. Prima e dopo il video, i partecipanti hanno compilato un questionario che misurava la dimensione di sé, le emozioni positive e negative, e lo status sociale percepito.

I risultati hanno mostrato che i video di soggezione hanno costantemente suscitato un senso di sé più piccolo, ma che il piccolo sé non equivaleva a sentirsi inferiore nello status sociale. Questo, crede Bai, può aiutare le persone – soprattutto gli americani, forse – ad accettare meglio l’idea che un piccolo sé può essere positivo.

“Alle persone negli Stati Uniti viene spesso insegnato che hanno bisogno di essere indipendenti e di contare su se stessi; quindi, possono preferire pensare alla loro dimensione di sé come più grande, più dominante e sicura”, dice. “Ma il piccolo sé portato dalla soggezione non diminuisce lo status sociale. È qualcosa di unico alla soggezione”.

Che cosa ha a che fare tutto questo con i collettivi sociali? Ulteriori esperimenti di Bai e dei suoi colleghi hanno approfondito questo aspetto.

Lo stupore ci tiene insieme

I partecipanti cinesi e americani sono stati nuovamente assegnati a caso a guardare un video che incuteva timore o un video umoristico e poi istruiti a disegnare un’immagine della loro attuale cerchia sociale, usando i cerchi per rappresentare le persone (compresi loro stessi) e le distanze tra i cerchi per rappresentare quanto si sentivano vicini a ciascun membro della rete sociale. Hanno anche compilato un questionario sulle loro emozioni.

In seguito, i codificatori hanno contato il numero di cerchi per vedere quante persone erano nella cerchia sociale di ogni partecipante. Poi, hanno misurato la dimensione del cerchio con l’etichetta “me”, la dimensione media dei cerchi che rappresentano gli altri, e la distanza media tra ogni cerchio “altro” e il cerchio “me”.

I risultati hanno mostrato che i partecipanti che provano soggezione hanno disegnato cerchi più piccoli per il sé, come ci si potrebbe aspettare da altri esperimenti. Tuttavia, i sentimenti di soggezione non hanno diminuito la dimensione media degli altri cerchi disegnati, in modo che l’effetto “piccolo sé” non ha fatto sembrare tutto più piccolo.

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Inoltre, per i partecipanti americani pieni di soggezione, il numero di cerchi che rappresentano i loro legami sociali è aumentato; per i partecipanti cinesi, la distanza media tra i cerchi “altro” e “io” è diminuita, ma il numero di legami sociali non è cambiato significativamente. Bai suggerisce che questo può avere a che fare con le differenze culturali: gli americani sono più individualisti e i cinesi più collettivisti. Ma, indipendentemente, conclude, il piccolo sé sperimentato in soggezione è legato a migliori relazioni sociali.

“Mentre ci sentiamo piccoli in un momento di soggezione, ci sentiamo collegati a più persone o ci sentiamo più vicini agli altri”, dice. “Questo è lo scopo della soggezione, o almeno uno dei suoi scopi.”

Nell’esperimento finale, Bai e i suoi colleghi hanno esaminato la soggezione e la coesione sociale, confrontando anche gli effetti della soggezione rispetto alla vergogna – un’emozione legata anche al “piccolo sé”, anche se non allo stesso modo.

I partecipanti hanno compilato un sondaggio che includeva una misura della loro dimensione personale. Poi, sono stati invitati a ricordare un’esperienza di soggezione, vergogna, o un controllo neutro (in particolare, quando hanno fatto il bucato per l’ultima volta) e a scriverne. In seguito, hanno di nuovo valutato la loro taglia, e compilato misure di auto-focus, impegno con gli altri, autostima, status sociale e senso di potere.

Quelli che hanno scritto di soggezione o vergogna hanno entrambi sperimentato una diminuzione della dimensione di sé, come previsto. Ma, i partecipanti nella condizione di soggezione non hanno sperimentato una minore autostima, status sociale o potere. Invece, hanno sperimentato un maggiore impegno collettivo rispetto a coloro che hanno sperimentato la vergogna.

“Possiamo sentirci piccoli in risposta a diversi tipi di emozioni – per esempio, quando ci si sente imbarazzati, ci si sente anche piccoli. Tuttavia, la piccolezza provocata dalla soggezione è unica”, dice Bai.

Spera che diffondendo l’idea della soggezione e del piccolo sé, aiuterà le persone a capire perché hanno bisogno di più soggezione nella loro vita.

“Le persone possono facilmente ignorare i benefici del sentirsi piccoli, del sentirsi umili”, dice. “Ma tutti noi sentiamo il bisogno di sentirci legati agli altri esseri umani, e la soggezione gioca un ruolo molto importante in questo.”

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