Mind & BodyArticles & More

Velen van ons kennen de geneugten van het voelen van ontzag. Of we nu majestueuze bergtoppen bewandelen, grote kunst bewonderen of de geboorte van een kind meemaken, ervaringen als deze vervullen ons met een gevoel van verwondering en dagen ons begrip van de wereld en onze plaats daarin uit.

Maar, hoewel velen van ons het weten als we het voelen, heeft de wetenschap ontzag als emotie nog niet goed begrepen. Hoewel onderzoek suggereert dat ontzag ons welzijn verhoogt en ons altruïstischer en vrijgeviger maakt, is het nog steeds niet duidelijk waarom dat zo zou zijn.

Nu werpt een nieuwe studie enig licht op de unieke functie van ontzag. Door middel van een reeks experimenten kon een internationaal team van onderzoekers aantonen dat ervaringen van ontzag ons gevoel van eigenbelang verminderen, waardoor een “klein zelf”-perspectief ontstaat dat ons lijkt te helpen bij het vormen van sociale groepen.

Yang Bai-een onderzoeker aan de University of California, Berkeley, en een van de auteurs van het artikel – gelooft dat haar onderzoek inzicht verschaft in het evolutionaire doel van ontzag. Ontzag helpt je te stoppen met je zo op jezelf te richten en meer te kijken naar wat er om je heen is – naar andere mensen en de wereld in het algemeen, zegt ze. En door dat te doen, zullen mensen van nature meer sociale betrokkenheid zoeken.

Hoe cultuur ontzag vormgeeft

In het eerste experiment vulden deelnemers uit China en de Verenigde Staten dagelijkse dagboeken in, waarin ze schreven over ofwel een ervaring van ontzag (als ze die dag een ervaring hadden gehad), een ervaring van vreugde (als ze geen ontzag hadden ervaren), of iets dat ze wilden delen (als ze geen van beide emoties hadden ervaren).

De deelnemers maten ook hoe sterk ze verschillende positieve en negatieve emoties voelden, zoals hoop, dankbaarheid, jaloezie of schaamte, en vulden een snelle maatstaf voor “zelfgrootte” in waarin hen werd gevraagd een cirkel te kiezen die het meest overeenkwam met hun gevoel van zelf uit een reeks progressief grotere cirkels. (Deze maat van zelf-grootte en andere waren eerder gevalideerd en waren niet gekoppeld aan iemands werkelijke lichaamsgrootte.)

  • Meer over ontzag

    Lees een speciale white paper over de wetenschap van ontzag – waarin wordt uitgelegd waar het vandaan komt, wat de voordelen ervan zijn, en hoe het te cultiveren.

    Lees het essay van Dacher Keltner, “Waarom voelen wij ontzag?

    Ontdek meer over de voordelen van ontzag.

    Hoeveel ontzag voelt u? Doe de quiz!

Analyserend de inhoud van de dagboeken, ontdekten de onderzoekers dat beide groepen een kleinere zelfomvang rapporteerden na ervaringen van ontzag dan van vreugde, en dat de zelfomvang gerelateerd was aan de mate van ontzag die ze voelden. Bovendien vonden ze dat andere positieve of negatieve gevoelens geen invloed hadden op de beoordeling van de zelfgrootte.

Dit resultaat verbaasde Yang Bai niet. “Wanneer ik ontzag ervaar, heb ik het gevoel dat ik slechts een klein stukje van deze grote wereld ben,” zegt ze. “Het is een soort metaforisch gevoel van het zelf dat krimpt tijdens ontzag.”

Interessant is echter dat de gerapporteerde uitlokkers van ontzag anders waren voor Chinese deelnemers, die meer ervaringen met andere mensen kozen dan ervaringen met de natuur. Bovendien hadden Chinese deelnemers grotere effecten van ontzag – dat wil zeggen, dat hun zelfmaten significant kleiner waren dan die van Amerikanen die vergelijkbare niveaus van ontzag ervoeren.

“Mensen kunnen een ander begrip hebben van ontzag, maar het kleine zelf is de belangrijkste component van de ervaring,” zegt ze. “Maar, omdat verschillende culturen verschillende contexten bieden, zijn er enkele verschillen.”

Als het zelf krimpt, breidt onze wereld zich uit

Om het begrip van ontzag en het kleine zelf te bevorderen, vroegen Bai en haar collega’s willekeurige mensen op twee toeristische locaties – een toeristische val genaamd Fisherman’s Wharf in San Francisco en een schilderachtig uitkijkpunt van Yosemite Valley – om een korte enquête in te vullen waarin werd gemeten hoeveel ontzag, vreugde, trots, verdriet, angst of vermoeidheid ze voelden. Daarna vroegen ze de mensen om een tekening te maken van hun huidige zelf op dat moment, zichzelf te labelen met het woord “ik” en alles toe te voegen wat ze aan de tekening wilden toevoegen.

De resultaten toonden aan dat mensen in Yosemite meer ontzag ervoeren dan die in Fisherman’s Wharf, ongeacht hun nationaliteit. Bovendien tekenden mensen die de portretten in Yosemite voltooiden significant kleinere afbeeldingen van zichzelf en kleinere “ik”-labels dan degenen in Fisherman’s Wharf. Dit kleinere zelf was stevig verbonden met een gevoel van ontzag, zelfs wanneer gecontroleerd werd voor alle andere emoties die ze maten.

“Terwijl we ons klein voelen in een moment van ontzag, voelen we ons verbonden met meer mensen of voelen we ons dichter bij anderen. Dat is het doel van ontzag, of in ieder geval een van de doelen ervan.”

-Yang Bai, University of California, Berkeley

Toch was het onduidelijk of ontzag een kleiner gevoel van zelf veroorzaakte.

Dus voerden Bai en collega’s een laboratoriumexperiment uit, waarbij Chinese en Amerikaanse deelnemers willekeurig werden toegewezen om ofwel naar een ontzagwekkende video van de natuur te kijken of naar een humoristische video, met dieren in een natuurlijke omgeving die werden nagesynchroniseerd met domme menselijke stemmen. Voor en na de video vulden de deelnemers een vragenlijst in die de zelfwaardering, positieve en negatieve emoties, en waargenomen sociale status meet.

Resultaten toonden aan dat de ontzagwekkende video’s consistent een kleiner gevoel van zelf uitlokten, maar dat klein-zijn stond niet gelijk aan zich lager in sociale status voelen. Bai gelooft dat dit mensen kan helpen – vooral Amerikanen misschien – om het idee beter te accepteren dat een klein zelf positief kan zijn.

“Mensen in de VS wordt vaak geleerd dat ze onafhankelijk moeten zijn en op zichzelf moeten kunnen vertrouwen; dus denken ze misschien liever aan hun zelf-grootte als groter – dominanter en zelfverzekerder,” zegt ze. “Maar het kleine zelf dat ontzag met zich meebrengt, vermindert de sociale status niet. Het is iets unieks aan ontzag.”

Wat heeft dit alles te maken met sociale collectieven? Aanvullende experimenten van Bai en haar collega’s gingen hier dieper op in.

Awe keeps us together

Chinese en Amerikaanse deelnemers werden opnieuw willekeurig toegewezen om een ontzagwekkende video of een humoristische video te bekijken en kregen vervolgens de opdracht om een tekening te maken van hun huidige sociale kring, waarbij cirkels werden gebruikt om mensen (inclusief zichzelf) voor te stellen en afstanden tussen cirkels om aan te geven hoe dicht ze zich bij elk lid van het sociale netwerk voelden. Ze vulden ook een vragenlijst in over hun emoties.

Daarna telden de codeurs het aantal cirkels om te zien hoeveel mensen zich in de sociale kring van elke deelnemer bevonden. Vervolgens maten ze de grootte van de cirkel met het label “ik”, de gemiddelde grootte van de cirkels die anderen vertegenwoordigden, en de gemiddelde afstand tussen elke “andere” cirkel en de “ik”-cirkel.

Resultaten toonden aan dat deelnemers die ontzag voelden, kleinere cirkelgroottes tekenden voor het zelf, zoals men zou verwachten gezien andere experimenten. Het gevoel van ontzag verminderde echter niet de gemiddelde grootte van de andere getekende cirkels, zodat het “kleine-zelf”-effect niet alles kleiner deed lijken.

  • Awe Narrative

    Een schrijfoefening die je een geweldig gevoel geeft.

    Probeer het nu

Bij de ontzagwekkende Amerikaanse deelnemers nam het aantal cirkels dat hun sociale banden vertegenwoordigde toe; bij de Chinese deelnemers nam de gemiddelde afstand tussen “andere” en “ik”-cirkels af, maar het aantal sociale banden veranderde niet significant. Bai suggereert dat dit te maken kan hebben met culturele verschillen – Amerikanen zijn individualistischer en Chinezen zijn meer collectivistisch. Maar, hoe dan ook, concludeert ze, het kleine-zelf ervaren in ontzag is verbonden met betere sociale relaties.

“Terwijl we ons klein voelen in een ontzagmoment, voelen we ons verbonden met meer mensen of voelen we ons dichter bij anderen,” zegt ze. “Dat is het doel van ontzag, of in ieder geval een van de doelen.”

In het laatste experiment keken Bai en haar collega’s naar ontzag en sociale cohesie, terwijl ze ook de effecten van ontzag vergeleken met schaamte – een emotie die ook verband houdt met “klein-zijn”, zij het niet op dezelfde manier.

Deelnemers vulden een enquête in die een meting van hun zelf-formaat bevatte. Vervolgens werd hen gevraagd zich een ervaring van ontzag, schaamte of een neutrale controle te herinneren (met name wanneer ze voor het laatst de was deden) en daarover te schrijven. Daarna beoordeelden ze opnieuw hun zelf-grootte, en vulden metingen in van zelf-focus, betrokkenheid met anderen, gevoel van eigenwaarde, sociale status, en gevoel van macht.

Diegenen die schreven over ontzag of schaamte ervoeren beiden een verminderde zelf-waarde, zoals verwacht. Maar de deelnemers in de ontzagconditie ervoeren geen lager gevoel van eigenwaarde, sociale status of macht. In plaats daarvan ervoeren ze een grotere collectieve betrokkenheid dan degenen die schaamte ervoeren.

“We kunnen ons klein voelen in reactie op verschillende soorten emoties-bijvoorbeeld, wanneer je je beschaamd voelt, zul je je ook klein voelen. Maar de kleinheid die ontzag teweegbrengt is uniek,” zegt Bai.

Door het idee van ontzag en het kleine zelf te verspreiden, hoopt ze mensen te helpen begrijpen waarom ze meer ontzag in hun leven nodig hebben.

“Mensen kunnen de voordelen van zich klein voelen, van zich nederig voelen, gemakkelijk negeren,” zegt ze. “Maar we hebben allemaal de behoefte om ons verbonden te voelen met andere mensen, en ontzag speelt daarin een heel belangrijke rol.”

Leave a Reply

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.