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Muitos de nós conhecem os prazeres de sentir temor. Seja caminhando por picos majestosos, admirando grandes artes, ou assistindo ao nascimento de uma criança, experiências como estas nos enchem de uma sensação de maravilha, desafiando nossa compreensão do mundo e do nosso lugar nele.

Mas, embora muitos de nós o saibamos quando o sentimos, a ciência não tem entendido muito bem o temor como uma emoção. Embora a pesquisa sugira temor aumenta nosso bem-estar e nos leva a ser mais altruístas e generosos, ainda não está claro porque isso seria.

Agora um novo estudo lança alguma luz sobre a função única do temor. Através de uma série de experiências, uma equipe internacional de pesquisadores foi capaz de mostrar que as experiências de admiração diminuem nosso senso de auto-importância, criando uma perspectiva de “pequeno eu” que parece nos ajudar na formação de grupos sociais.

Yang Bai – pesquisadora da Universidade da Califórnia, Berkeley, e um dos autores do trabalho – acredita que a sua pesquisa dá uma visão sobre o propósito evolutivo do admirador. Awe ajuda você a parar de se concentrar tanto em si mesmo e a olhar mais para o que está ao seu redor – para as outras pessoas e para o mundo em geral, diz ela. E, ao fazer isso, as pessoas naturalmente buscarão mais envolvimento social.

Como a cultura molda o temor

Na primeira experiência, participantes da China e dos Estados Unidos preencheram diários, escrevendo sobre uma experiência de temor (se eles tivessem tido uma naquele dia), uma experiência de alegria (se eles não tivessem experimentado temor), ou algo que eles quisessem compartilhar (se eles não tivessem experimentado nem emoção).

Os participantes também avaliaram o quanto sentiram várias emoções positivas e negativas – como esperança, gratidão, inveja ou embaraço – e preencheram uma rápida medida de “tamanho próprio”, na qual lhes foi pedido para escolherem um círculo que mais representasse o seu sentido de si a partir de uma série de círculos progressivamente maiores. (Esta medida de tamanho próprio e outras tinham sido previamente validadas e não estavam ligadas ao tamanho real do corpo)

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Analizando o conteúdo dos diários, os pesquisadores descobriram que ambos os grupos relataram um tamanho menor após experiências de temor do que de alegria, e que o tamanho de si mesmo estava relacionado com o grau de temor que sentiam. Além disso, eles descobriram que outros sentimentos positivos ou negativos não afetaram as classificações de auto-dimensionamento.

Este resultado não surpreendeu Yang Bai. “Quando sinto pavor, sinto que sou apenas um pequeno pedaço deste grande mundo”, diz ela. “

Interessantemente, no entanto, os elicitores de admiração relatados foram diferentes para os participantes chineses, que escolheram mais experiências envolvendo outras pessoas do que aquelas envolvendo a natureza. Além disso, os participantes chineses tiveram maiores efeitos da admiração, que suas medidas de autodimensionamento foram significativamente menores do que o autodimensionamento dos americanos, experimentando níveis semelhantes de admiração.

“As pessoas podem ter uma compreensão diferente da admiração, mas o autodimensionamento pequeno é o componente chave da experiência”, diz ela. “Mas, porque culturas diferentes proporcionam contextos diferentes, há algumas diferenças”.

Como o eu encolhe, nosso mundo se expande

Para aprofundar o entendimento do temor e do pequeno eu, Bai e seus colegas perguntaram a pessoas aleatórias em dois locais turísticos – uma armadilha turística chamada Fisherman’s Wharf em São Francisco e um mirante cênico do Vale de Yosemite – para preencher uma pequena pesquisa medindo o quanto eles sentiam temor, alegria, orgulho, tristeza, medo ou fadiga. Depois, pediram ao povo para fazer um desenho de si mesmos naquele momento, rotulando-se com a palavra “eu” e acrescentando qualquer outra coisa que quisessem acrescentar ao desenho.

Resultados mostraram que as pessoas em Yosemite experimentaram mais admiração do que aquelas no Fisherman’s Wharf, independentemente da nacionalidade. Além disso, as pessoas que completaram os retratos em Yosemite fizeram desenhos significativamente menores de si mesmas e rótulos menores “eu” do que os do Fisherman’s Wharf. Este eu menor estava firmemente ligado a um sentimento de admiração, mesmo quando controlando por todas as outras emoções que eles mediam.

“Enquanto nos sentimos pequenos num momento de admiração, sentimo-nos ligados a mais pessoas ou mais próximos dos outros. Esse é o propósito da admiração, ou pelo menos um de seus propósitos”

-Yang Bai, Universidade da Califórnia, Berkeley

Pouco ficou claro se a admiração causou uma menor sensação de si mesmo.

Então, Bai e colegas conduziram uma experiência de laboratório, na qual participantes chineses e americanos foram designados aleatoriamente para assistir ou um vídeo inspirador da natureza ou um vídeo humorístico, com animais em cenários naturais sendo dublados com vozes humanas bobas. Antes e depois do vídeo, os participantes preencheram um questionário medindo o tamanho próprio, as emoções positivas e negativas, e a percepção do status social.

Resultados mostraram que os vídeos de terror constantemente suscitaram um menor senso de si mesmo, mas que o pequeno eu não equivale a se sentir mais baixo em status social. Isso, acredita Bai, pode ajudar as pessoas – especialmente os americanos, talvez melhores – a aceitar a idéia de que um eu pequeno pode ser positivo.

“As pessoas nos EUA são muitas vezes ensinadas que precisam ser independentes e confiar em si mesmas; assim, elas podem preferir pensar no seu tamanho próprio como maior – mais dominante e confiante”, diz ela. “Mas, o eu pequeno, trazido pela admiração, não diminui o status social. É algo único para a admiração”

O que tudo isso tem a ver com os coletivos sociais? Experiências adicionais de Bai e seus colegas se aprofundaram nisto.

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Participantes chineses e americanos foram novamente designados aleatoriamente para assistir a um vídeo indutor de admiração ou um vídeo humorístico e depois instruídos a desenhar um quadro do seu círculo social atual, usando círculos para representar as pessoas (incluindo a si mesmos) e distâncias entre círculos para representar o quanto se sentiam próximos a cada membro da rede social. Eles também preencheram um questionário sobre suas emoções.

Depois, os codificadores contaram o número de círculos para ver quantas pessoas estavam no círculo social de cada participante. Então, eles mediram o tamanho do círculo rotulado “eu”, o tamanho médio dos círculos representando os outros, e a distância média entre cada círculo “outro” e o círculo “eu”.

Resultados mostraram que os participantes se sentiam assustados com o tamanho de círculos menores para o “eu”, como seria de se esperar em outras experiências. Contudo, os sentimentos de admiração não diminuíram o tamanho médio dos outros círculos desenhados, de modo que o efeito “eu pequeno” não fez com que tudo parecesse menor.

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Além disso, para os participantes americanos assustados, o número de círculos representando seus laços sociais aumentou; para os participantes chineses, a distância média entre os círculos “outros” e “eu” diminuiu, mas o número de laços sociais não mudou significativamente. Bai sugere que isso pode ter a ver com diferenças culturais – os americanos são mais individualistas e os chineses são mais coletivistas. Mas, independentemente disso, ela conclui, o pequeno eu vivenciado em admiração está ligado a melhores relações sociais.

“Enquanto nos sentimos pequenos em um momento de admiração, estamos nos sentindo conectados a mais pessoas ou nos sentindo mais próximos dos outros”, diz ela. “Esse é o propósito da admiração, ou pelo menos um de seus propósitos”.

Na experiência final, Bai e seus colegas olharam para a admiração e coesão social, enquanto também comparavam os efeitos da admiração versus vergonha – uma emoção também ligada ao “pequeno eu”, embora não da mesma forma.

Os participantes preencheram uma pesquisa que incluiu uma medida do seu tamanho pessoal. Então, eles foram convidados a relembrar uma experiência de espanto, vergonha, ou um controle neutro (especificamente, quando fizeram a última lavanderia) e a escrever sobre isso. Depois, eles classificaram novamente o seu tamanho, e preencheram medidas de auto-foco, envolvimento com os outros, auto-estima, status social, e senso de poder.

Aqueles que escreviam sobre o temor ou vergonha, ambos experimentaram uma diminuição do tamanho de si mesmos, como esperado. Mas, os participantes na condição de temor não experimentaram menor auto-estima, status social ou poder. Em vez disso, eles experimentaram um maior envolvimento coletivo do que aqueles que experimentaram vergonha.

“Nós podemos nos sentir pequenos em resposta a diferentes tipos de emoções – por exemplo, quando você se sente envergonhado, você também se sentirá pequeno. No entanto, a pequenez trazida pela vergonha é única”, diz Bai.

Ela espera que ao espalhar a idéia de vergonha e do pequeno eu, ela ajude as pessoas a entender porque elas precisam de mais vergonha em suas vidas.

“As pessoas podem facilmente ignorar os benefícios de se sentirem pequenas, de se sentirem humildes”, diz ela. “Mas, todos nós sentimos a necessidade de sentir conexão com outros seres humanos, e a admiração tem um papel muito importante nisso”.

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