Före detta tränare på SeaWorld lyfter på locket efter att tre valar dött

  • John Hargove var tränare på SeaWorld i 14 år och slutade 2012
  • Nu vill han avslöja nöjesparken i San Diego för sina missförhållanden
  • Tränaren hävdar att djuren hålls i för små tankar, blir våldsamma och utvecklar sjukdomar som de aldrig skulle få i det vilda
  • SeaWorld säger att påståendena är en ”missbedömning” och att de är engagerade i välbefinnande

Tusen turister håller andan när en jättelik späckhuggare hoppar uppåt, solen glittrar på dess släta rygg.

Som om den provspelade för en Disneyfilm utför den två och ett halvt ton tunga leviatan en elegant backflip innan den landar med ett dundrande plask.

ADVERTISEMENT

Det är en torsdagseftermiddag, men SeaWorld i San Diego, Kalifornien, är fullsatt med besökare, många av dem britter, som alla lockas av de obestridliga stjärnattraktionerna: tio enorma späckhuggare som uppträder i två shower dagligen.

SeaWorld i San Diego, Kalifornien, där tre orcas har dött i år. En visselblåsare har lyft på locket

Vem skulle inte bli rörd av ett sådant magnifikt naturskådespel?

Men vem skulle inte bli störd av de berättelser som nu framkommer om hur dessa intelligenta varelser hålls fängslade utom synhåll för allmänheten, sjukdomsdrabbade och skilda från sina familjemedlemmar i det som en före detta tränare på SeaWorld i går kväll beskrev som ett ”skräckhus”?

Det är när de solbrända folkmassorna väl har avlägsnat sig som SeaWorlds späckhuggare, eller orkaner, förs iväg till bassänger bakom scenen där de, med lite utrymme att dyka, simmar håglöst i cirklar och ofta slår sina huvuden mot betongväggarna av tristess eller frustration.

Och ännu värre, som förra veckans dödsfall av den sjukdomsdrabbade Kasatka gjorde klart. Hon ”avlivades” efter att ha blivit obotligt sjuk i sin konstgjorda miljö och är den tredje späckhuggare från SeaWorld som dör bara i år.

Och detta är enligt Kasatkas tidigare tränare ”en skam för mänskligheten”.

John Hargrove, en SeaWorld-expert som blivit visselblåsare, är i tårar när han beskriver orkanens öde för The Mail on Sunday.

”Det som fortsätter att ske i parker som SeaWorld är en styggelse”, säger han.

Klicka här för att ändra storlek på den här modulen

”De påstår att orkaner i fångenskap hjälper till att utbilda människor, och i åratal gick jag på det. Men Kasatka levde i misär, under barbariska och fruktansvärda förhållanden, och dog i plågor. Hon levde sina dagar i ett skräckhus – och jag var medskyldig till att sälja lögnen till allmänheten.”

Hargrove har redan spelat en central roll i Blackfish, en prisbelönt dokumentärfilm som fick närmast kultstatus efter att den släpptes 2013 och fick SeaWorlds aktier och besökssiffror att störtdyka.

Tillskådarna skakades av en fasansfull scen där Kasatka visas dra tränaren Ken Peters till botten av en tank 2006 och nästan dränka honom.

Terror i bassängen… när orkanerna vänder sig mot handläggarna

Medans folkmassorna förundras över orkanernas till synes tama natur på SeaWorld kan varelserna vända sig mot sina handläggare.

2006 tog Kasatka tränaren Ken Peters fötter i sina käkar och tog honom till bassängens botten innan hon släppte honom.

Han fick en bruten fot och stickskador.

År 2010 fick tränaren Dawn Brancheau, till höger, sin ryggmärg avskuren i en dödlig attack av en orca vid namn Tilikum.

SeaWorld kritiserade filmen och kallade den ”felaktig och vilseledande”.

Men den har bidragit till att driva en växande internationell rörelse för att förbjuda fångenskap av valar och delfiner, och Hargrove är orubblig i sin övertygelse.

ADVERTIVERING

”I det vilda lever dessa magnifika varelser upp till 80, 100 års ålder”, fortsätter han. Jag måste tala ut, för om det hindrar bara en enda person från att betala för att gå till en park där orkaner torteras för att utföra cirkustrick, så kommer Kasatkas död inte att ha varit förgäves.”

Men även om fångst av vilda orkaner har förbjudits av många västländer, bland annat USA, fortsätter Ryssland och Kina att jaga och fånga dem.

Globalt sett besöker 50 miljoner människor havsparker med orcas i fångenskap.

Tack vare filmer som Blackfish har SeaWorld och andra vattenparker tvingats ändra sig – även om budskapet att ”gosiga” valar inte är husdjur ännu inte nått ut till den breda allmänheten, vilket visades av den onödiga döden av en delfinbebis i Spanien förra veckan.

Ny lagstiftning i Kalifornien innebär att mödrar och kalvar inte längre kan skiljas åt och att uppfödning i fångenskap har upphört.

SeaWorld, som också har parker i Orlando, Florida, och San Antonio, Texas, äger 21 späckhuggare och lockar 10 miljoner besökare varje år, däribland tusentals från Storbritannien.

De betalar upp till 75 pund för att se späckhuggare göra piruetter till musik och ”stranda” sig på bassängens betongsidor.

I januari dog en orca vid namn Tilikum, ökänd för att ha dödat sin kvinnliga tränare, efter en lång kamp mot en lunginfektion.

I förra månaden dog Kyara, en tre månader gammal orca som föddes under parkens numera nedlagda avelsprogram, av lunginflammation.

Nu har det meddelats att även Kasatka avlivades i tisdags. Vid 41 års ålder var hon hälften så gammal som hon skulle ha kunnat leva till i havet.

”I det vilda visar orcas sällan aggressioner mot människor. Men jag tappade räkningen på de attacker som jag bevittnade och led på nära håll”, säger Hargrove.

”Jag har stötts mot bassängkanten, tagits tag i min överkropp och dragits ner. Jag är förvånad över att jag fortfarande lever.

Även Kasatka hade blivit våldsam i fångenskap, vilket filmen Blackfish visade.

”Hon var ett av de farligaste djuren jag mött”, fortsätter Hargrove, som drabbades av brutna revben, fingrar, tår och ansiktsfrakturer under sin tid som tränare.

”Dessa djur är fångade, frustrerade och olyckliga. Naturligtvis tar de ut det på människor som de kommer i kontakt med. Att vara i en tank i flera år i sträck förstör dem mentalt.”

Hargrove, 43, arbetade för SeaWorld i 14 år tills han slutade 2012. Han hade varit vän med Dawn Brancheau, den kvinnliga tränaren som dödades av Tilikum efter att han tog tag i hennes hästsvans och släpade henne ihjäl 2010.

ADVERTISEMENT

Tränare förbjöds från vattnet efter detta. Hargrove hävdar att många av attackerna skrattas bort som lek av parktjänstemännen, eller inte rapporteras alls.

Sluta med selfies, säger mannen som försökte rädda delfinen

En brittisk man som försökte rädda en skräckslagen delfinbebis efter att turister dragit upp den ur havet i Spanien för att ta selfies, har utfärdat en vädjan till turister att inte posera med däggdjuren om de ser dem i nöd.

Alex Lawson kunde inte rädda den fyra veckor gamla honkalven som blev strandsatt på grunt vatten utanför semesterorten Mojacar efter att ha separerat från sin mamma och sin pod.

”Det här fallet belyser att det behövs mer utbildning för allmänheten om vad som är rätt åtgärd att vidta om en levande delfin kommer nära stranden”, sade Lawson.

”Allmänheten bör inte ta selfies, eller interagera med djuret om det är sjukt och behöver läkarvård. De här delfinerna kan vara ohälsosamma så man bör inte röra dem.”

Mr Lawson, som arbetar som volontär för välgörenhetsorganisationen Equinac, som räddar vilda djur, var ansvarig för att bärga kalvens kropp.

En obduktion kommer att genomföras för att fastställa varför delfinen dog.

”De försökte förklara Dawns död som ett enkelt missförstånd, som en lek med hästar. Dawn fick sin skalp sliten av. Hennes ryggmärg var avbruten. Hennes vänstra arm slets av.”

Det är kanske inte så konstigt. Blackfish avslöjade hur valarna tvingades prestera tack vare träningsmetoder, inklusive matbrist, och hur deras kalvar tvångsomhändertogs och skickades till andra parker (i det vilda håller orcafamiljer ihop livet ut).

”De tuggar på metallstängerna som avgränsar inhägnaderna, de gnisslar tänderna mot betongsidorna i sina förvaringsutrymmen”, säger en känslosam Hargrove.

”Det uppstår stifthål i tänderna och saker fastnar där och orsakar infektioner. Vi brukade borra ner tänderna, utan bedövning, för att rensa bort skräpet.

”Deras ögon sluter sig, deras käkar darrar. Det är uppenbart smärtsamt.”

SeaWorld har bestämt förnekat anklagelserna om grymhet och gjorde i förra veckan ett eget gripande uttalande om sin stjärnattraktions död.

Tränare Kristi Burtis citerades för att ha sagt: ”I dag har jag förlorat en medlem av min familj. Jag är tacksam för den speciella tid vi hade tillsammans och för den skillnad hon har gjort för vilda orcas genom allt vi har lärt oss av henne.”

Men SeaWorld tillskrev officiellt Kasatkas död till en lungsjukdom, men Hargrove tror att den orsakades av svamp- och bakterieinfektioner som orsakats av att hon i åratal tvångsmatats med antibiotika.

”Orcas i fångenskap är ständigt sjuka. De får dagliga doser av antibiotika och andra läkemedel. Så småningom bryter deras immunförsvar samman. Mot slutet hade hon lesioner i ansiktet, som en aidspatient. SeaWorld kommer aldrig att offentliggöra obduktionen, men de inre skadorna kommer att vara mycket värre.

”Hon led outhärdligt så att barnen kunde se henne göra tricks och SeaWorld kunde bli rikare.

”Folk frågar mig alltid varför jag inte slutade tidigare, men det är som att vara med i en sekt. Jag älskade djuren – jag gick med på mantrat att vi utbildade människor om dessa magnifika varelser genom att låta miljontals barn och deras föräldrar få se dem på nära håll.

”Jag trodde att vi hjälpte arterna genom programmet för uppfödning i fångenskap. I verkligheten var Kasatka en företagstillgång värd miljontals dollar för ett företag som bara brydde sig om hennes förmåga att uppträda och generera pengar.”

Hargrove tillägger: ”Även när jag började se den dagliga verkligheten av den smärta och det lidande som dessa djur går igenom, höll jag fast vid det. Hur kunde jag lämna Kasatka? Men till slut visste jag att jag var tvungen att säga ifrån. Det är för sent att rädda Kasatka, men om vi kan sätta stopp för denna fruktansvärda praxis att hålla orcas i fångenskap kommer jag att kunna dö i fred.

2006 tog Kasatka tränaren Ken Peters fötter i sina käkar och tog honom till bassängens botten innan hon släppte honom

Men även om SeaWorld i sitt uttalande i förra veckan medgav att Kasatka hade varit ”kroniskt sjuk” sedan 2008, säger Hargrove att företaget valde att öka hennes börda ytterligare och inseminerade henne artificiellt 2011.

Hon var också en av SeaWorlds mest framgångsrika uppfödare och födde Takara 1991, Nakai 2001, Kalia 2004 och Makani 2013.

Ha påpekar också att de varma sydstaterna i Amerika var tusentals mil hemifrån för Kasatka, som fångades in utanför Islands kust 1978.

Hargrove påminner om att två valar dog av myggburna sjukdomar – hjärninflammation och West Nile disease.

”Detta beror på att de vallade orörliga nära ytan på sina bassänger, något som inte händer i naturen”, säger han. ”Vilda orcas är ständigt i rörelse och utsätts inte för myggor, som är begränsade till kustområden.”

Han hemsöks av den ångest han tror att Kasatka kände när hennes förstfödda kalv Takara tvångsomhändertogs från henne.

”Takara släpades bort och fördes till parken i Texas. Kasatka var bedrövad. Hon vokaliserade sin smärta och simmade våldsamt runt sin pool.

”Flera år efter att de skiljdes åt spelade vi upp Takaras röstljud för hennes mamma och Kasatka blev tokig. Hon förlät eller glömde aldrig.”

I dag värdesätter Hargrove en bild på sig själv och Kasatka men kan knappt förmå sig att titta på den: ”Jag strålar. Det var innan jag insåg hur fel allt är. Jag känner skuld varje dag för att jag svek henne.

”Nu är hon död. Min enda tröst i hennes död är att hon inte längre utnyttjas. Äntligen är hon i fred.”

I går kväll sa SeaWorld: ”Dessa anklagelser är samma förvrängningar och felaktiga beskrivningar som har gjorts och misskrediterats under årens lopp. Ingen är mer engagerad i våra djurs hälsa och välbefinnande än de expertveterinärer och djurvårdspersonal som arbetar med denna familj av späckhuggare varje dag.

”Våra djurvårdsprogram och policyer är strängt reglerade av USA:s federala lagar. Det amerikanska jordbruksdepartementet har tillsyn över SeaWorld. Vår park inspekteras årligen, ofta flera gånger per år.

”Vi klarar dessa inspektioner och upprätthåller de högsta kvalitetsstandarderna. Association of Zoos and Aquariums sade att SeaWorld uppfyller eller överträffar den högsta standarden för djuromsorg och djurskydd av alla zoologiska organisationer i världen.”

ADVERTISEMENT

Tilläggsrapportering: Peter Sheridan

Leave a Reply

Din e-postadress kommer inte publiceras.